The Civilian Conservation Corps / Las Tres C


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The Civilian Conservation Corps / Las Tres C

From planting trees to building roads, the Civilian Conservation Corps, known as the "CCC" in the U.S., and as "Las Tres C" in Puerto Rico, worked to heal the natural environment on a massive scale. Active during the Great Depression, the CCC was established in 1933 by President Franklin D. Roosevelt as part of his New Deal program, in an effort to put people back to work, while improving public lands.


CCC Camp La MinaIn Borinquen, "Las Tres C" was adapted to the local needs and conditions.  While the program generally employed single men between the ages of 18 to 25, in Puerto Rico this requirement was waived due to the harsh economic conditions of the island. Thus in Puerto Rico the CCC was able to recruit men between the ages of 18 to 45. An exemptions was also made to allow the hiring of married men (a departure from the norm from the U.S.).


Recruited mostly from rural areas throughout the island, the men were peasants (jibaros) who had previously eked out a living in a mix of sugar cane fields work, subsistence farming, and charcoal production (carboneros). The CCC constructed work camps to house some of their workers near the job sites, and moved the camps around as projects of construction and reforestation were completed. Workers who lived near the work sites were allowed to remain living at their homes with their wives and children at their discretion. Living at the work camps was not free, as the workers had to pay for their quarters, food, education and medical services. This meant that a worker living in a camp only received a monthly payment of 15 dollars once expenses were taken out, contrary to the 25 dollars that a worker living at home would make. Still, camps with several hundred workers were common. The camp followed a military style of operations and was well regimented. The men lived in barracks, ate in mess halls, woke before sunrise to the call of the bugle, and were assigned to daily work brigades. Camp life was an enriching experience well remembered by the camp dwellers as they were taught to read and write, received vocational and moral education, received good medical services, participated in sports like basketball and boxing, had the opportunity to sleep in a bed (a first for many of them who normally slept in hammocks) and were fed three times a day. For many of these young men, this was the first time they had left home, and it provided them with the opportunity to learn a trade, earn a wage (which they often sent home to their economically-stressed families), and experienced a life of camaraderie in often spectacular natural settings. For those reasons the CCC came to be called by the Puerto Rican recruits as “Las Tres C: Cash, Casa y Comida” or “The Three C’s: Cash, House and Food”.


CCC Medical CheckupHowever good the program represented for the local CCC recruits, discrimination against the program implementation in Puerto Rico was widespread and pervaded from the mainland administrators. The local CCC was never allocated enough funds or resources when compared to the mainland CCC. In total, enough funding was provided to hire only 2,500 workers through the length of the program, a mere 10% of the estimated workers that the planners believed were needed in Puerto Rico. The Puerto Rican recruits were also paid less than their counterparts in the USA and it should be noted that the Puerto Ricans workers were the only ones in the history of the program that were never issued uniforms, work clothes, or shoes. Repeated pleas from local officials were ignored over and over again which meant that our workers toiled the fields barefoot and in rags, as they themselves were too poor to afford shoes or work clothes. And regardless of that they came in troves looking for work and a chance to work in our forests.


The CCC was best known for its nationwide tree planting efforts. However, the CCC did not simply plant trees -- it replanted entire forests. In El Yunque National Forest, there was extensive planting of native and exotic tree species within the 5,600 hectares acquired during this period under the Weeks Law. The newly acquired land was located in the lower elevations of the Luquillo Mountains and was primarily old plantations made up of abandoned pasture, logged-over tracts and coffee land.   At the location of the old Spanish era Catalina Coffee Hacienda  a tree nursery was established which supplied seedlings of Mahogany, Teak, Mar, Jana, Moca, Ausubo, Roble and other species for this new area as well as other locations across the island.


CCC Fish HatcheryMost of the recreation infrastructure, buildings and facilities in El Yunque were constructed by the CCC. This included the main Forest Highway PR 191 that stretched from Palmer to Rio Blanco in Naguabo and which was once considered as one of the best highways in the Americas. The CCC also built all the trails that we still use at El Yunque, as well as scenic and picnic areas, recreation pools like Baño de Oro and Baño Grande, and lookout towers like Mt. Britton and Yunque Peak. They even built a large restaurant and overnight cabins, creating an entire resort area in the heights of the only virgin forest left in Puerto Rico. In this recreation area people could spend their entire vacations surrounded by a paradise, while enjoying hiking, swimming, drinking and dancing among the clouds, and a nice fireplaces to keep warm at night during their stay. The CCC also built ranger stations throughout the forest as well as the first tropical forest research station in the Caribbean, which is still in use to this day at El Verde.


"Las Tres C" was active not only at El Yunque but also throughout the island. In addition to the Luquillo Unit (El Yunque), and the Toro Negro Unit in Jayuya/Orocovis of the Caribbean National Forest, they also worked in what was called the Insular forests in Puerto Rico. There they also reforested and built trails and recreation sites at Guavate, Susua, Guanica, Piñones, Cambalache, Carite, and Guajataca. In the Maricao forest they also built a fish nursery where species were bred and later transplanted to the lakes in an attempt to introduce sport fishing to Puerto Rico. Even in Mona Island they toiled creating entire forests and building the first airstrip on that island as well as a new lighthouse to improve navigation safety.CCC Rainbow Trout Closeup


In all “Las Tres C” had great impacts in many ways. It lifted many families out of poverty, introduced its recruits to a modern way of labor away from the traditional “hacienda peasantry”, and taught them skills that were later used in the motion of Puerto Rico into the modernity of the 1950s and 1960s. It also created in them and subsequent generations a new appreciation for the protection of our forests and nature overall.  The CCC also meant the creation of broader social changes in Puerto Rico. Not only did they undertake the first systematic attempt of environmental restoration in Puerto Rico, but also introduced the concept of recreation in nature. Through the introduction of hiking, sport fishing, camping, and swimming they forever changed the concept of what was a forest to the general public. That is a legacy that has transformed the way people perceive El Yunque National Forest and other natural areas. The reason that to this day we peregrinate to get in touch with our environment, and enjoy the wonders of out forest is the result of the work those men did more than 80 years ago and which continues to benefit us.


El Cuerpo Civil de Conservación / Las Tres C

Desde plantar árboles hasta construir carreteras, el Cuerpo Civil de Conservación, conocido como "CCC" en los Estados Unidos y como "Las Tres C" en Puerto Rico, trabajó para sanar el medio ambiente natural a gran escala. Activo durante la Gran Depresión, el CCC fue establecida en 1933 por el presidente Franklin D. Roosevelt como parte de su programa del Nuevo Trato, en un esfuerzo por volver a poner a la gente a trabajar y mejorar las tierras públicas.


CCC Camp La MinaEn Borinquen, "Las Tres C" se adaptó a las necesidades y condiciones locales. Si bien el programa generalmente empleaba hombres solteros entre las edades de 18 a 25 años, en Puerto Rico este requisito no se aplicó debido a las duras condiciones económicas de la isla. Por lo tanto, en Puerto Rico, el CCC pudo reclutar hombres entre las edades de 18 a 45 años. También se hicieron excepciones para permitir la contratación de hombres casados ​​(una desviación de la norma de los Estados Unidos).


Reclutados principalmente de las zonas rurales de toda la isla, los hombres eran campesinos (jibaros) que anteriormente se habían ganado la vida en una mezcla de trabajo en campos de caña de azúcar, agricultura de subsistencia y producción de carbón (carboneros). El CCC construyó campamentos de trabajo para alojar a algunos de sus trabajadores cerca de los sitios de trabajo, y trasladó los campamentos a medida que se completaban los proyectos de construcción y reforestación. A los trabajadores que vivían cerca de los lugares de trabajo se les permitió permanecer viviendo en sus hogares con sus esposas e hijos a su discreción. Vivir en los campamentos no era gratis, ya que los trabajadores tenían que pagar sus habitaciones, comida, educación y servicios médicos. Esto significaba que un trabajador que vivía en un campamento solo recibía un pago mensual de 15 dólares una vez que se sacaban los gastos, a diferencia de los 25 dólares que cobraba un trabajador que vivía en su casa. Aun así, los campamentos con varios cientos de trabajadores eran comunes. El campamento seguía un estilo militar de operaciones y estaba muy reglamentado. Los hombres vivían en barracas, comían en comedores, se despertaban antes del amanecer a la llamada del clarín, y eran asignados a brigadas de trabajo diarias. La vida en el campamento fue una experiencia enriquecedora y bien recordada por los habitantes del campamento, ya que se les enseñó a leer y escribir, recibieron educación vocacional y moral, recibieron buenos servicios médicos, participaron en deportes como el baloncesto y el boxeo, tuvieron la oportunidad de dormir en una cama (primera vez para muchos que normalmente dormían en hamacas) y fueron alimentados tres veces al día. Para muchos de estos jóvenes, esta fue la primera vez que salieron de casa, y les brindó la oportunidad de aprender un oficio, ganar un salario (que a menudo enviaban a sus familias con problemas económicos) y experimentar una vida de camaradería en entornos naturales espectaculares. Por esas razones, los reclutas puertorriqueños llamaron al CCC como "Las Tres C: cash, casa y comida".CCC Medical Checkup


Por muy bueno que el programa fue en general para los reclutas locales del CCC, la discriminación contra la implementación del programa en Puerto Rico fue generalizada y calada por los administradores desde los Estado Unidos. Al programa CCC local nunca se le asignaron suficientes fondos o recursos cuando lo comparamos con el CCC en los Estados Unidos. En total, se proporcionó suficiente financiamiento para contratar solo a 2.500 trabajadores durante todo el programa, un mero 10% de los trabajadores estimados que los planificadores creían que se necesitaban en Puerto Rico. A los reclutas puertorriqueños también se les pagó menos que a sus contrapartes en los EE. UU. Y cabe señalar que los trabajadores puertorriqueños fueron los únicos en la historia del programa que nunca recibieron uniformes, ropa de trabajo o zapatos. Las repetidas súplicas de los funcionarios locales fueron ignoradas una y otra vez, lo que significaba que nuestros trabajadores trabajaban en los campos descalzos y en harapos, ya que ellos mismos eran demasiado pobres para pagar zapatos o ropa de trabajo. Y aun en esas circunstancias muchos vinieron en busca de trabajo y la oportunidad de trabajar en nuestros bosques.


El CCC fue mejor conocido por sus esfuerzos de plantación de árboles a nivel nacional. Sin embargo, el CCC no se limitó a plantar árboles, sino que replantó bosques enteros. En el Bosque Nacional El Yunque, hubo una extensa plantación de especies de árboles nativos y exóticos dentro de las 5,600 hectáreas adquiridas durante este período bajo la “Ley de Weeks”. La tierra recién adquirida estaba ubicada en las elevaciones más bajas de las montañas de Luquillo y era principalmente plantaciones viejas formadas por pastizales abandonados, extensiones taladas y tierras cafeteras. En el lugar de la antigua hacienda cafetalera española La Catalina, se estableció un vivero de árboles que suministraba plántulas de caoba, teca, mar, jana, moca, ausubo, roble y otras especies para esta nueva área, así como otros lugares de la isla.CCC Fish Hatchery


La mayor parte de la infraestructura de recreación, edificios e instalaciones en El Yunque fue construida por el CCC. Esto incluyó la carretera forestal principal PR 191 que se extendía desde Palmer hasta Río Blanco en Naguabo y que alguna vez fue considerada como una de las mejores carreteras de las Américas. El CCC también construyó todos los senderos que aún utilizamos en El Yunque, así como áreas escénicas y de picnic, piscinas recreativas como Baño de Oro y Baño Grande, y torres de observación como Monte Britton y Pico del Yunque. Incluso construyeron un gran restaurante y cabañas para pasar la noche, creando así un área turística completa en las alturas del único bosque virgen que quedaba en Puerto Rico. En esta área de recreación, las personas podían pasar sus vacaciones enteras rodeadas de un paraíso, mientras disfrutan de caminatas, natación, bebida y baile entre las nubes, y una agradable chimenea para mantenerse calientes por la noche durante su estadía. El CCC también construyó estaciones de guarda bosques en todo el bosque, así como la primera estación de investigación de bosques tropicales en el Caribe, que todavía se usa en la actualidad en El Verde.


CCC Rainbow Trout Closeup"Las Tres C" estuvo activa no solo en El Yunque sino también en toda la isla. Además de la Unidad de Luquillo (El Yunque) y la Unidad de Toro Negro en Jayuya / Orocovis del Bosque Nacional del Caribe, también trabajaron en lo que se llamó los bosques insulares en Puerto Rico. Allí también reforestaron y construyeron senderos y sitios de recreación en Guavate, Susua, Guánica, Piñones, Cambalache, Carite y Guajataca. En el bosque de Maricao también construyeron un vivero de peces donde se criaron especies y luego se trasplantaron a los lagos en un intento de introducir la pesca deportiva en Puerto Rico. Incluso en la isla de Mona trabajaron creando bosques enteros y construyendo la primera pista de aterrizaje en esa isla, así como un nuevo faro para mejorar la seguridad de la navegación.


En total, "Las Tres C" tuvo un gran impacto en muchos sentidos. Sacó a muchas familias de la pobreza, introdujo a sus reclutas en una forma moderna de trabajo lejos del tradicional "campesinado de la hacienda", y les enseñó habilidades que luego se utilizaron en el movimiento de Puerto Rico hacia la modernidad de los años cincuenta y sesenta. También creó en ellos y en las generaciones posteriores una nueva apreciación por la protección de nuestros bosques y la naturaleza en general. El CCC también significó la creación de cambios sociales más amplios en Puerto Rico. No solo emprendieron el primer intento sistemático de restauración ambiental en Puerto Rico, sino que también introdujeron el concepto de recreación en la naturaleza. A través de la introducción del senderismo, la pesca deportiva, el campamento y la natación, cambiaron para siempre el concepto de lo que era un bosque para el público en general. Ese es un legado que ha transformado la forma en que las personas perciben el Bosque Nacional El Yunque y otras áreas naturales. La razón por la que hasta el día de hoy peregrinamos para ponernos en contacto con nuestro entorno y disfrutar de las maravillas de nuestro bosque es el resultado del trabajo que esos hombres hicieron hace más de 80 años y que continúa beneficiándonos.